La déchéance de Mrs Robinson

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L'histoire commence en 1844 quand, après un premier mariage désastreux qui s'est terminé par la folie et la mort de son mari, Isabella, jeune femme de bonne famille, mère d'un enfant en bas âge, épouse sans joie l'ingénieur et industriel Henry Robinson, personnage qui se révèle vite acrimonieux et cupide.
Le couple, qui aura deux enfants, s'installe à Edimbourg. Isabella y fait la connaissance d'Edward Lane, " fascinant " jeune homme de dix ans son cadet. Juriste puis médecin, celui-ci vit avec sa femme Mary et sa belle-mère, la sympathique et très sociable Lady Drysdale, qui tient l'équivalent d'un salon où elle reçoit les intellectuels de l'époque. Edward et Isabella, femme intelligente et curieuse quoique souffrant d'un ennui chronique, échangent sur les idées nouvelles et sur la perte de leur foi religieuse.
Très vite, Isabella s'éprend de lui, passion dont elle tient fiévreusement la chronique dans un journal intime auquel elle confie également ses sentiments de frustration et de ressentiment face à un mari honni et à une existence fastidieuse, ses trois fils étant son seul réconfort. Lorsque Edward se montre réceptif - ou tout au moins assez bon pour répondre de temps en temps à ses lettres - elle est profondément heureuse. En 1854, à Moor Park, où le Dr Edward Lane propose la cure hydrothérapique à ses patients, ils finissent par échanger étreintes et baisers. Mais rien ne prouve que leur relation ait pris une autre dimension.
En 1855, alors que sa relation avec Lane s'est de nouveau distendue, elle tombe malade, probablement de la diphtérie. L'entendant marmonner des noms d'hommes dans son délire, Henry ouvre son journal pour y découvrir la détestation qu'elle lui voue (non qu'il soit à proprement parler un bon mari - il a une maîtresse et deux filles illégitimes) et l'amour qu'elle porte à Lane. Dès qu'elle est rétablie, il lui annonce son intention d'engager une procédure de divorce.
La seconde partie du livre est consacrée à cette décision et à ses suites. L'affaire est la onzième portée devant la cour des Divorces, tribunal laïc institué suite à une loi votée quelques mois plus tôt. On est fasciné de regarder magistrats, avocat, experts et journalistes se colleter avec la seule véritable pièce à conviction : ce journal, dérobé à Isabella par son mari. Les faits décrits sont-ils réels ou l'invention d'une mythomane ? Car assurément seule une démente peut coucher par écrit des choses aussi scabreuses. Edward Lane nie mordicus avoir fauté avec Isabella. La teneur du journal ne suffit pas pour l'incriminer et, par l'effet d'une contorsion de procédure, un seul des deux défendeurs doit finalement répondre de l'accusation d'adultère. À une époque où il était rarissime que les femmes obtiennent gain de cause, Isabella finit par gagner la procédure de divorce. Victoire en matière de droits des femmes, mais elle perd tout le reste : sa fortune, ses enfants.
L'auteur a exhumé cette histoire extraordinaire des archives d'un temps où la question de la sexualité et du désir féminins angoisse une société victorienne régie par les hommes, un temps où la femme adultère est marquée du diagnostic de manie sexuelle, une forme de démence.
Le récit, où Dickens et Darwin, entre autres, tiennent des seconds rôles, est ponctué de digressions sur les phénomènes de la société victorienne et d'anecdotes aussi éclairantes que divertissantes.
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